El plástico en el mar huele a comida para peces, según un estudio reciente

Las anchoas están cayendo en una “trampa evolutiva” creada por la gran cantidad de residuos plásticos que se vierten al mar

El plástico comienza a oler a comida para pescar después de haber estado en el mar, según una investigación que arroja nueva luz sobre cómo la sustancia tóxica artificial está entrando en la cadena alimenticia.

Crece la preocupación de que el plástico se está acumulando en los tejidos de la vida marina a medida que se descompone gradualmente en el mar hasta que es lo suficientemente pequeño como para pasar a través de la pared intestinal hasta el torrente sanguíneo e incluso el tejido muscular.

Investigaciones recientes estiman que se han creado 6.300 millones de toneladas de residuos plásticos desde la década de 1950, cuando su uso comenzó a generalizarse. La mayor parte de esto simplemente se ha tirado a la basura en lo que los científicos describieron como un “experimento incontrolado a escala mundial”.

Se sabe que más de 50 especies de peces comen plástico y 700 especies marinas están expuestas a él.

En un estudio publicado en la revista Science el año pasado, se descubrió que las percas bebés prefieren activamente comer plástico en lugar de plancton.

La nueva investigación, que puso a prueba las respuestas de las anchoas, encontró una razón importante por la que el plástico era tan atractivo.

Los científicos probaron las respuestas de los peces capturados en la naturaleza a las soluciones olorosas hechas de plástico que se habían dejado durante tres semanas en el mar en comparación con el “plástico limpio”.

Se descubrió que el plástico bioalimentado, pero no el limpio, “estimula una respuesta conductual consistente con la búsqueda de alimento en escuelas de anchoas en cautividad”.

“Esta es la primera evidencia conductual de que los desechos plásticos pueden ser químicamente atractivos para los consumidores marinos”, escribieron los investigadores en la revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences.

“Estas señales químicas pueden atraer a los consumidores, como la anchoa, a regiones de alta densidad plástica y activar comportamientos de búsqueda de alimento, lo que dificulta ignorar o rechazar los artículos de plástico como presas potenciales”.

Los investigadores, de la Universidad de California en Davis y el Acuario de la Bahía de San Francisco, agregaron que los plásticos acumularon sustancias químicas que usaban algunos peces, aves y tortugas marinas para encontrar alimento.

“Por lo tanto, no es sorprendente que[estas especies] … sean consumidores frecuentes de desechos plásticos”, agregaron.

“Además, los desechos plásticos tienen indicios visuales (por ejemplo, su color y forma) que pueden parecerse a las presas; los indicios visuales y químicos asociados con los desechos plásticos probablemente interactúan sinérgicamente, exacerbando esta trampa evolutiva”.

Dado el atractivo del plástico para la vida marina consumida por los seres humanos, existe la preocupación de que también podría empezar a convertirse en un problema para nuestra especie. Los investigadores recomendaron más investigación sobre los efectos negativos del plástico en la cadena alimenticia marina, como el aumento del riesgo de depredación.

“Los seres humanos están en la cima de estas cadenas alimentarias; por lo tanto, los resultados de tales estudios futuros podrían tener consecuencias importantes para la salud humana”, dijeron.

Además de atraer los olores asociados con los alimentos, el plástico también acumula químicos tóxicos en el ambiente natural. Otros científicos han concluido que este efecto es tan pronunciado que el plástico en sí mismo debería ser tratado como una sustancia tóxica una vez que entra en el medio ambiente.

En el estudio de la perca bebé, su preferencia por el plástico en lugar de los alimentos reales atrofió su crecimiento y pareció hacerlos incapaces de oler la presencia de picas, uno de sus principales depredadores. Se descubrió que la lucioperca rellena de plástico se comía cuatro veces más rápido con un lucio que otras luciérnagas alimentadas con una dieta normal.

Al comentar sobre la investigación de la anchoa, el profesor Richard Thompson, biólogo marino de la Universidad de Plymouth que ha estudiado la contaminación plástica del mar, dijo que se ha descubierto que unas 700 especies de vida marina han entrado en contacto con el plástico, incluidas las de importancia comercial.

“Creo que eso demuestra la prevalencia de escombros plásticos y muchos de estos encuentros pueden resultar en daños y, en algunos casos, en la muerte”, dijo.

Sugirió que las especies más afectadas podrían no ser los alimentadores de filtro que toman el material al azar porque están acostumbrados a deshacerse del material no deseado. En cambio, las especies que se alimentan selectivamente, cuyos sentidos están siendo engañados por el olor o la apariencia del plástico, podrían estar en mayor riesgo.

El profesor Thomson dijo que el nivel de contaminación plástica en los alimentos de origen marino aún no es lo suficientemente alto como para justificar la preocupación por los efectos significativos en la salud humana.

Pero añadió: “Si estuviéramos teniendo esta conversación dentro de 10 o 20 años, podría estar más preocupado.”

 

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